L'agence de notation Fitch s'attend à ce que les taux de fret du vrac sec restent stables en moyenne en 2019 sur la base de volumes équilibrés et d'une croissance nette de la flotte d'environ 3%.

« Toute escalade des tensions commerciales, en particulier entre les États-Unis et la Chine, pourrait affecter les flux de marchandises, en particulier pour les céréales et les produits en vrac », a prévenu l'agence de notation qui, pour autant, s'attend à une stabilité d'un segment qui est rarement sage. Un optimisme sans doute lié à la pause qu'ont décidée d'oberver pendant 90 jours le président américain Donald Trump et le président chinois Xi Jinping dans leur guerre des taxes.

« Les céréales, le charbon et le pétrole/gaz sont les trois matières premières que les États-Unis peuvent exporter en grande quantité et que la Chine peut facilement importer en quantités tout aussi importantes. Actuellement, la Chine importe beaucoup de charbon d'Indonésie, qui n'est qu'à six jours de Thaïlande, alors que les États-Unis sont à environ 42 jours, ce qui pourrait entraîner une augmentation considérable de la demande de transport de vrac sec par tonne-mille », indique Khalid Hashim, directeur général de Precious Shipping, armateur thaïlandais de Handymax, supramax et ultramax.

Pour Fitch, le risque d'une réduction importante de la demande globale et des taux de fret bas persiste : « Cela s'explique par le fait que les flux commerciaux de produits de base sont susceptibles de se déplacer. Par exemple, les droits de douane chinois sur les importations de céréales américaines ont entraîné une augmentation des exportations sud-américaines vers la Chine, tandis que le soja américain a été orienté vers les marchés européens et moyen-orientaux ». Les fondamentaux du marché du vrac sec se sont toutefois améliorés grâce à une meilleure gestion des capacités par les compagnies maritimes, selon l'agence de notation.